Alors oui, je sais, le titre peut surprendre, mais c’est vrai… Je rêve de voir une tornade aux USA ! Ca fait partie de ces choses que je veux voir avant de mourir (au même niveau sur ma liste que voir apparaitre un Five Guys, Shake Shack et In n’ Out dans mon petit village du sud de la France…).
Je vais vous raconter un peu ce que m’inspire les tornades aux USA, avant de vous expliquer un peu plus ce (triste) phénomène américain…

Quand on passe pas loin d’une tornade aux Etats-Unis…

La scène se passe dans un tout petit village du sud de l’Illinois, Steeleville, à la frontière avec le Missouri, en Juillet 2006. J’ai alors 16 ans, et c’est mon second voyage aux USA, « seul » dans une famille d’accueil.

C’est l’après-midi et je suis seul à la maison. Rick, le père de famille, travaille à St Louis, Missouri dans une grande entreprise d’électricité, et Karen, la mère, travaille dans le cabinet médical du village. Je décide d’aller jouer sur le « playground » en face de la maison, qui propose des terrains de tennis et surtout de basket. Me voici donc à me prendre pour le futur Michael Jordan, à quelques heures de Chicago, ville des très célèbres Chicago Bulls, équipe de NBA qui fut marquée par le talent de Michael… Bref, il est 15 heures, l’atmosphère est très très humide, la chaleur est suffocante, on est dans le midwest américain en plein mois de juillet, donc rien d’étrange à cela.

Sauf qu’aujourd’hui, chaque minute qui passe assombrit encore un peu plus le ciel, et le vent se fait de plus en plus violent, quand j’entend, au loin, l’alarme de la ville ressentir et les sirènes des pompiers rugir à quelques rues de moi… Il est alors 16h, et il fait littéralement nuit dehors, alors que le drapeau américain accroché sur la façade de ma maison claque de plus en plus violemment !

Je décide alors de rentrer, et d’allumer la tv pour avoir une idée de ce qui se passe, et c’est alors que je vois, pour la première (et seule) fois de ma vie une véritable « tornado alert » en cours sur mon comté et le comté voisin… Ceci expliquait donc les sirènes et les alarmes ! Je suis resté sur le porche de la maison pour espérer voir quelque chose au loin, pendant de nombreuses minutes, mais à part la vent, et un peu de pluie forte, nous n’avons pas (heureusement) eu de tornade du côté de Steeleville, mais une autre tornade a malheureusement décidé de passer par le village quelques mois plus tard !

Bref… Vivre l’expérience d’une « tornado alert » aux USA, c’est assez intense ! Je suis passé à travers un ouragan en Floride, mais je n’ai pas du tout ressenti autant de chose que cet après-midi de juillet dans l’Illinois. Depuis, je rêve de partir un jour en mode « storm hunter » : 2 ou 3 semaines sur la tornado alley, à suivre les orages, dans l’espoir de pouvoir observer, filmer et photographier ces monstres de la nature !

 

alerte tornade à la tv américaine
Je sais pas ce qui est le plus effrayant : le risque de se prendre une tornade sur la tête, ou le kitsch ultime des présentateurs météo US…

Les tornades, phénomènes météorologique problématiques aux USA

Je rêve de voir des tornades, c’est vrai… Mais il ne faut pas oublier que ces monstres de la nature font de nombreux dégâts aux USA chaque année, notamment dans la tristement célèbre Tornado Alley.
La Tornado Alley, c’est une zone particulièrement propice à la formation de tornades meurtrières et qui englobe un certain nombre d’états américains : l’Oklahoma, le Kansas, l’Arkansas, le Missouri et l’Iowa principalement. On trouve aussi dans cette zone le nord-est du Texas, l’est du Colorado, le sud de l’Illinois ou encore le sud du Dakota du Sud.

En gros, toute la zone des grandes plaines américaines peut être considérée comme étant en plein dans la Tornado Alley, et subit chaque année de nombreux dégâts à cause de ces intempéries.
Une tornade se forme principalement quand plusieurs courants d’air frais et chauds se rencontrent, formant ainsi des variations de température assez extrêmes. La situation centrale des plaines américaines est donc idéale pour la formation de tornade puisque s’y rencontrent l’air froid du Canada et l’air chaud du Mexique

Cependant, si on prend en compte le nombre de tornade aux kilomètre carré, c’est la Floride qui remporte la palme, étonnant, non ? Cependant, les tornades floridiennes sont bien souvent éphémères et très peu violentes.
Par contre, le Texas et l’Oklahoma se partagent les tornades les plus violentes chaque année, celles qu’on appelle les F5 !

Dans la Tornado Alley, on met en place des normes de construction beaucoup plus strictes qu’ailleurs, et des normes de sécurité accrues (abri anti-tornade, rapports météo plus fréquents, etc.) mais ceci n’empêche pas de véritables catastrophes !
Environ 60 personnes meurent chaque année aux USA à cause des tornades (environ 1200 par an aux Etats-Unis). En 1925, une tornade a causé plus de 700 morts sur trois états : l’Illinois, le Missouri et et l’Indiana ! Cette tornade a tracé sa route sur plus de 500 kilomètres, et est rentrée dans l’histoire comme la tornade la plus meurtrière des Etats-Unis.
En 2011, la tornade qui a frappé Joplin, dans le Missouri, est par contre celle qui a coûté le plus cher, avec presque 3 millards de dollars de dégâts enregistrés !

 

carte de la tornado alley et dégâts à Joplin Missouri
À gauche, la Tornado Alley. À droite, les dégâts à Joplin, Missouri en 2011

Chasseur de tornade, un véritable métier aux USA

On le sait, tout est possible aux USA, et l’optimisme maladif des américains fait qu’ils arrivent à créer des choses incroyables, même à partir de choses négatives ou dangereuses. C’est ainsi comme ça qu’on a vu apparaitre le métier de chasseur d’orage et de tornade, dès les années 50.
Au fur et à mesure des années, notamment grâce à la montée en puissance d’internet, ce phénomène s’est intensifié et on trouve maintenant des millions de photos et vidéos de tornades sur Youtube. L’institut national de la météo aux USA embauche d’ailleurs un certain nombre de ces observateurs dans un but de prévention toujours plus important.

Depuis quelques années, on assiste aussi à l’arrivée sur nos écrans de cinéma et de télévision de nombreux films et émissions autour de ce phénomène. Le film le plus connu et ayant contribué à ce mouvement, c’est bien entendu Twister, qui mettait les tornades au rang d’acteurs principaux ! Twister est devenu un véritable phénomène, et possède même sa propre attraction dans les parcs Universal Studios en Floride, où l’on voit une véritable tornade se former devant nos yeux… Sensations garanties !

Plus récemment, c’est le film Black Storm qui a fait « l’apologie » de ces monstres de la nature en situant l’action dans une ville fictive de l’Oklahoma : Silverton. Les habitants de la ville vont devoir se battre contre la plus grosse tornade jamais observée aux USA ! Ce film met en avant la dangerosité du métier de chasseur d’orage, et montre à quoi se résume le quotidien de ces personnes. On rencontre d’ailleurs dans ce film le Dominator, un véhicule spécialement construit pour résister aux tornades et permettre de s’en approcher au maximum… Impressionnant !

 

véhicule dominator pour résister aux tornades
Le Dominator, pour s’approcher au plus près des tornades !

La sur-exposition de ces phénomènes entraine de plus en plus de Français à partir chaque année sur les routes des grandes plaines américaines afin de se mesurer à la nature et avoir la chance d’apercevoir une de ces tornades géantes ! Ils partent donc caméra dernier cri, appareil photo tropicalisé et station météo sous le coude à la découverte d’une Amérique rurale, à coup de motel, de fast-food et de milliers de kilomètres sur la route pour suivre les intempéries.

Malheureusement, il est important de rappeler que la nature triomphe toujours, et on a appris en 2013 la mort d’un spécialiste des tornades : Tim Samaras ! Il a consacré sa vie à l’étude de ce phénomène météorologique et en a malheureusement payé de sa vie, sur un chemin boueux de l’Oklahoma… Vous pouvez lire le récit de ses dernières heures ici !

 

Tim Samaras chassé par une tornade
Le regretté Tim Samaras, chasseur de tornade décédé en 2013

Et vous ? Vous pensez quoi des tornades ? Vous souhaitez qu’on s’organise un petit trip dans l’Oklahoma pour aller les voir ? Ou vous en avez déjà vu ? Réagissez dans les commentaires, ou sur la page Facebook de Passion Amérique !